或为其招来买家,英特尔推可定制的x86芯片

5月8日消息,据彭博社报道,据一位知情人士透露,最大的移动电话芯片制造商高通公司正准备放弃为数据中心服务器开发芯片,此举旨在打破英特尔公司在利润丰厚的市场上的垄断。
这位知情人士说,这家总部位于圣地亚哥的公司正在探索是关闭该部门,还是为该部门寻找新的所有者。该部门正在研究如何将ARM的技术引入服务器核心芯片市场。ARM是英特尔在开发半导体设计方面的唯一竞争对手之一,其体系结构主要用于低功耗产品,如智能手机。
高通公司是ARM设计在计算市场高端的最大支持者,在计算市场中,单个芯片的售价高达数千美元。多年来,芯片制造商一直在努力为大型数据中心的所有者(如Alphabet)的谷歌和亚马逊的网络服务(Amazon
Web
Services)等公司提供运行这些中心的处理器,试图打入一个由英特尔主导、市场份额约为99%的业务。
高通发言人拒绝置评。高通公司首席执行官史蒂夫莫伦科夫(Steve
Mollenkopf)在上个月的盈利报告中对分析师表示,高通公司正专注于非核心产品领域的支出削减。
服务器在企业网络中处理数据,充当互联网的骨干,从出货量来看,服务器的市场规模比电话和个人电脑小得多。但是芯片制造商能够为运行它们所需的高性能部件收取的价格使市场具有吸引力。
高通去年开始销售基于ARM技术的服务器芯片Centriq
2400。当时,三星电子表示,基于能效和成本,三星电子制造的芯片比英特尔至强白金8180处理器的效果更好。在去年11月服务器芯片系列的公开发布会上,微软等潜在客户上台表达了对该产品的兴趣。自那以后,高通一直对其进展保持沉默。
放弃这一努力将节省高通公司设计半导体行业生产的一些最昂贵芯片的成本,同时也将背离高通公司降低对移动电话部件市场放缓的依赖的目标。高通管理层今年1月向投资者承诺,该公司将削减10亿美元的年度成本,以提高盈利能力,作为抵制博通公司恶意收购的努力的一部分
高通之所以胜出,是因为美国政府在3月份决定,拟议的交易构成了安全风险。投资者一直在与潜在的收购努力并肩前进。

据彭博社援引知情人士消息称,全球最大手机芯片制造商高通计划放弃开发数据中心服务器芯片。

随着新任首席执行官Brian Krzanich和新任总经理Renée
James执掌英特尔,各种变化都有可能到来:这个芯片巨无霸想要扩充其版图,不仅仅是在个人计算机(衰退的市场)和服务器(尚且盈利,但成长缓慢)领域,而是其他更广阔的计算机疆土。

高通当时涉足服务器芯片,原本是为了打破英特尔在这个利润丰厚的市场所占据的主导地位。知情人士表示,高通还在考虑两种选择——关闭这项业务,或者为其寻找新的买家。该业务原本希望利用ARM架构为服务器开发处理器。

有这样一个领域,英特尔已经涉足——而且还非常有可能加入到与ARM集团军的大战中——这就是为服务器领域里的特定的大型客户定制其x86处理器。

ARM是英特尔在半导体设计领域唯一的竞争对手,其架构主要用于智能手机等低功耗产品。

对所有人来说,这一点也不意外。

在帮助ARM架构挺进最高端计算市场的过程中,高通是最大的支持者。这类芯片的售价高达数千美元。多家芯片制造商多年以来一直都希望为谷歌和亚马逊等大型数据中心的运营者提供处理器,打破英特尔的统治地位——英特尔在这一领域大约占据99%的市场份额。
高通发言人拒绝对此消息置评。高通CEO史蒂夫·莫伦科普夫在上月的财报电话会议上表示,高通的重点是压缩非核心产品领域的开支。

大家都在期待着能有家处理器封装制造商好好整理整理他们的芯片,从当中找出能够胜任更高温度,更高电压和更快的时钟频率的零件,或者可以提供更高的性能,因为时钟频率受到标准处理器的发热限制。

服务器可以处理企业网络中的数据,还扮演了互联网的支柱角色,但按照出货量计算,其规模却远小于智能手机和PC市场。不过,由于针对高性能收取的高昂费用,使得该市场颇具吸引力。

在ARM那里,这已经进行了多年,而且更加全面:英国的处理器核心设计者把技术蓝图卖给了三星,高通,
博通等公司,把CPU封装进各种各样的电子产品中,为特定的应用制造了高度定制的芯片。

高通去年开始出售Centriq
2400服务器芯片。该公司当时表示,这款由三星代工的芯片在功耗和成本方面优于英特尔铂金版至强8180处理器。在去年11月公开发布该芯片的时候,微软还上台表达了对这款芯片的兴趣。但在此之后,高通一直对进度保持沉默。

事实上,英特尔做的不仅仅是挑出温度,供电和超频极限异常的装置,而且在某些情况下会为特定客户在他们的硅片上加入不同的功能或指令。

虽然取消该业务可以为高通节省设计费用,但也导致其未能摆脱对日趋放缓的智能手机市场的依赖。为了应对博通的恶意收购,高通管理层曾经在1月对投资者承诺,他们将把年度开支压缩10亿美元,以提升盈利能力。

“上面说的那些我们肯定都在做”,英特尔的云计算基础事业部总经理Jason
Waxman证实。

美国政府此前否决了博通对高通的收购计划。

“随着蚀刻的进行,我们为不同的客户完成了不同的任务,我们已经把很多不同的东西放进了硅片里,比如为他们加入指令或针脚或者逻辑信号。区别就是,它会进入该产品的硅片中。也就是有人给了你一个功能,然后说,‘你能把这个变成产品么?’你不能做那些占用大量晶粒的事,但是你可以做一个指令,一个信号,还有许多和逻辑电路有关的事情。”

许多情况下,在做完定制化工作,并把功能加到x86芯片中以后,这些功能都不会在文档中说明,而且只会提供给知道有这种功能的客户。

“某些情况下,我们已经创建了新的型号,或是根据数据中心操作要求更改了参数,如果我们知道确切的温度和系统设计”,Waxman说,“根据他们的应用,他们的系统,他们的数据中心,我可以想出核心,频率,供电的一个独特组合,完全迎合他们的特殊需求。”

在现阶段,英特尔不做x86处理器的定制频率和逻辑电路工作,也就是说给客户A,客户B的芯片和市面上人人都能买到的芯片不一样。但英特尔可以利用其芯片设计和制造能力来与ARM集团军对抗,好几十家公司都在破解核心的ARM设计,用于特殊用途。

“我们要沿着这条路走下去,而且还要带着SoC(片上系统)。但是如今的硅片定制方式是,按照特殊客户的特殊要求设计产品或是添加要进入主流产品线,但是由特定客户激活的逻辑电路。”

Waxman不能明确地给出他所提到的逻辑电路调整是什么,但一般就是一些加速函数的指令,或者也许是额外的管理功能,或者是针脚上的不同信号。

只有指定客户才知道的x86芯片的隐藏功能和潜在能力,肯定会惹恼一些服务器制造商和服务器购买者,他们现在就像知道这些芯片调整是什么,以及他们怎样才能拿到。

每个人都讨厌这种升级方式,就是功能要么被隐藏,要么通过软件才能激活,但事实就是,芯片制造商这么做已经有好几十年了——而且从中谋利。

英特尔不会说出精确的业务——也就是钱——当这些定制化工作在各种处理器上进行时,它就开始起作用了。但这是合乎情理的,有时为了把芯片卖出去必须做一些改变,而且这也是他们的权利。但在未来,这种定制化工作就会逐渐给英特尔带来盈利,至少会帮它收回工程成本,因为芯片和片上系统定制不像主流产品那么容易制定。

“我们很快就意识到了,人们想要特别的东西,而且在芯片上也是如此。在某些情况下,会以软件的方式完成”,Waxman说。

“这里有片上系统和多芯片模块。有时候单晶粒不是最佳方法,而且客户想在一个封装里有多个芯片。我们肯定会收到更多的定制要求,而且我们一定要独领风骚。”

目前,虽然,这种定制被限制到大约10几个大服务器厂商和超大规模数据中心运营商。

在x86和ARM处理器市场上,英特尔有一两个节点芯片制造工艺领先于其竞争对手。GlobalFoundries和台湾半导体制造公司都明白他们必须尽量缩小这一差距才能与这个芯片巨无霸抗衡。

英特尔有一个广泛的产品线,凌动,酷睿和至强芯片——是的,安腾也在其中,但它基本上就是为惠普做的一个定制处理器——它必须小心谨慎的在其x86芯片上开放足够多的定制,这样才能保持其市场中的霸主地位——个人电脑和服务器——还要拓宽至新的市场——微型服务器,智能手机和平板——与此同时,不给英特尔添加芯片设计和制造的成本负担。

灵活的芯片设计,领先的制造工艺,基础设施与应用软件的深厚积累,英特尔正在努力,在这场处理器大战中与ARM集团军一较高下。当然,倘若成本不太高的话。

有一件事英特尔肯定不做,那就是在自己的晶圆厂为第三方制造ARM处理器。

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